Descubierto el fósil más antiguo del planeta

Hoy se publica un descubrimiento que aporta importantes datos sobre el tema. Científicos australianos han hallado en Groenlandia el fósil más antiguo de la Tierra. Se trata de unos estromatolitos, que fueron formados por asociaciones de microorganismos depositados en un ambiente marino superficial. Los identificaron hace 4 años en Groenlandia, en realidad, pero se tomaron su tiempo para hacer análisis en profundidad y presentar pruebas contundentes. Miden entre 1 y 4 centímetros.

Las rocas donde se han hallado se han datado en 3.700 millones de años, lo que retrasa 220 millones de años la aparición de estos seres vivos. Las rocas de la formación Isua en el suroeste de Groenlandia y donde han aparecido los fósiles, habían estado hasta ahora cubiertas por nieves perpetuas que se derritieron hace poco por el deshielo acelerado del Ártico.

Este nuevo hallazgo adelanta en 220 millones de años las que se consideran las primeras evidencias fósiles de la existencia de vida en la Tierra, datadas hace 3.480 millones de años y encontradas en la cratón de Pilbara, en el noroeste de Australia.

fosil
Un equipo australiano de expertos de la Universidad de Wollongong descubrieron fósiles de tipo estromalitos -formaciones sedimentarias creadas por el crecimiento de capas de microorganismos- de 1,4 centímetros de alto.

Sobre el hallazgo

“Estamos ante el registro biológico visible más antiguo del planeta”, resume Allen Nutman, investigador de la Universidad de Wollongong y primer autor del descubrimiento, publicado hoy en la revista científica Nature. Hasta ahora las únicas pruebas de vida en esta época “se basaban en isótopos de algunos elementos [en las rocas], sobre todo carbono y hierro”, detalla Nutman. Aunque eso aportaba “fuertes indicios” de la presencia de vida, “podía también deberse a otras causas no biológicas”, resalta.

Para Nutman, su hallazgo aporta la evidencia definitiva, pues la morfología y la composición química de los fósiles descartan un origen no biológico. Esto supone que hace 3.700 millones de años la vida en el planeta ya se había consolidado. El trabajo apoya que los primeros seres vivos aparecieron incluso antes, hace unos 4.000 millones de años, un suspiro en términos geológicos después de la formación de la Tierra, hace 4.500 millones de años. La fecha coincide con un periodo en el que el planeta sufría un constante bombardeo de asteroides que convertían su superficie en una masa informe de lava ardiente, el infierno en el que vivieron los primeros terrícolas. Los fósiles se cree que fueron depositados en un ambiente marino poco profundo, indica el estudio.

El hallazgo estaba conservado en rocas metamórficas en el llamado cinturón supracortical de Isua (sudoeste de Groenlandia) que previamente habían sido datadas con una edad de 3.700 millones de años, una época en que la Tierra era bombardeada por asteroides y aún se encontraba en fase de formación.

El articulo original del Dr. Nutman en la revista Science:

http://www.nature.com/nature/journal/vaop/ncurrent/full/nature19355.html

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